Histoire du design : révolution industrielle

Au cours du XIXe siècle, les progrès technologiques rapides permettent aux fabricants du monde entier d’afficher fièrement leur innovation lors d’expositions internationales très fréquentées. Pour la première fois, le mobilier décoratif devient accessible à un grand nombre de foyers. Le gaz, maintenant installé à demeure, concourt à rendre plus confortable la vie d’une grande partie de la population.

La première révolution industrielle

Au cours de 1760-1840, la Grande-Bretagne connait une révolution industrielle qui engendre une période de croissance économique et de prospérité que nous appelons l’ère moderne. Transition de la technologie du travail humain et animal au monde des machines, la première révolution industrielle est déclenchée par l’invention de la machine à vapeur. 

Les nouvelles machines entraînées par des moteurs à vapeur remplacent le système des artisans avec une production plus rapide et moins chère mais avec des résultats souvent très inférieurs. L’œil critique et l’art de l’artisan ont été sacrifiés pour la vitesse. L’ouvrier sert maintenant la machine, l’alimentant en matières premières et lui permettant de déterminer le produit final.

Un excellent exemple en est la chaise n° 14 de Thonet. Mise au point en 1859, elle est devenue l’une des chaises les plus vendues jamais fabriquées. Sa conception est basée sur un nouveau procédé de fabrication appelé cintrage à la vapeur. Le bois est chauffé à la vapeur, plié dans la forme requise puis séché. Le produit est conçu par des concepteurs et des ingénieurs, puis fabriqué par des machines et des ouvriers non qualifiés.

L’exposition de Crystal Palace

Crystal Palace
Le Crystal Palace était une immense structure de verre et de fer construite à l’origine en 1851 pour la Grande Exposition qui s’est tenue à Hyde Park à Londres. Le prince Albert, chef de la Society of Arts, a eu l’idée d’une exposition pour impressionner le monde avec les réalisations industrielles britanniques.

Inondée de fierté et de bénéfices de la révolution industrielle, la classe supérieure anglaise, dirigée par le Prince Albert (alors époux de la reine Victoria) organise une vitrine pour la technologie et le design industriels modernes.

En 1851, la Grande exposition des travaux de l’industrie de toutes les nations a lieu à Londres. La pièce maîtresse de l’exposition est une structure supportée par des poutres d’acier vitrées, un peu comme une immense serre.

L’Angleterre et un certain nombre de pays invités présentent leurs réalisations dans quatre catégories : matières premières, machines, fabricants et beaux-arts. L’exposition est un succès populaire mais les critiques ne sont pas aussi positives. Ils trouvent que le travail créé par des méthodes industrialisées est de mauvaise qualité et mal conçu, plein d’ornements superflus qui n’améliorent pas le produit. La propension victorienne à la sur-décoration avec un méli-mélo de styles sans rapport est ridiculisée comme symptomatique d’une société insipide et trop capitaliste.

Une réponse à la production industrielle : le mouvement Arts and Crafts

Impression au bloc à l'atelier Morris & Co Merton Abbey, Angleterre.
Impression au bloc à l’atelier Morris & Co Merton Abbey. Angleterre. © Galerie William Morris

Le mouvement Arts and Crafts a été très influent pour l’émergence du design en tant que discipline professionnelle, mais il était essentiellement anti-industriel bien qu’il prône une réforme économique et sociale.

Au milieu du XIXe siècle, les conditions de travail dans la plupart des usines sont infernales et de nombreux ouvriers vivent dans la misère. De plus, de nombreux produits industriels sont de mauvaise qualité par rapport à ceux créés par un artisan. En réponse à la mauvaise qualité, le mouvement Arts and Crafts met l’accent sur les méthodes artisanales traditionnelles.

Plus de détails dans l’article : Histoire du design : Arts & Crafts.

Mais certains membres du mouvement Arts and Crafts – notamment Henry Cole – réalisent que les produits fabriqués industriellement ont également le potentiel de créer des produits durables et esthétiques pour les masses. N’étant pas un designer lui-même, Cole fait campagne pour l’amélioration des normes de production industrielle et de design industriel. Il comprend qu’en utilisant des conceptions bonnes et réfléchies, il est possible de produire industriellement en masse des biens de haute qualité. Ainsi, dans sa compréhension, le concepteur n’est plus un artisan mais quelqu’un qui crée des modèles et planifie le processus de production pendant que la machine et l’ouvrier d’usine mettent en œuvre le design.

Fabrication industrielle, design et ornementation

Un intérieur français de la fin du XIXe siècle.
Un intérieur français de la fin du XIXe siècle.

La production industrielle et le design sont fondamentalement liés. Les nouvelles technologies permettent de nouveaux modes de production. Les produits industriels ne sont pas fabriqués mais conçus et fabriqués en série. Un design est un modèle, la production est la mise en œuvre du design.

L’ornementation ou la décoration des objets a une longue histoire, mais c’est après la révolution industrielle que les gens ont commencé en grand nombre à porter, montrer et collectionner des objets décorés produits par la grande industrie.

L’invention de nouvelles machines pour l’industrie ornementale permettent de distribuer un grand nombre de biens de consommation conçus sur des marchés élargis. En effet, il est frappant quand on regarde le développement des machines à quel point il est important pour les fabricants et des milliers de mécaniciens anonymes d’inventer et d’améliorer la technologie afin de produire des articles à motifs.

Le libellé des demandes de brevet semble indiquer que les considérations esthétiques sont importantes comme motif de ces innovations, même si les considérations économiques étaient finalement déterminantes.

Un exemple éminent de l’invention d’une nouvelle machine pour la fabrication d’objets dessinés est celui du métier Jacquard pour le tissage de la soie, de la laine, du coton, etc. Son invention en France vers la fin du XVIIIe siècle, et son importation ultérieure en Angleterre dans les années 1810, a révolutionné l’industrie des tissus à motifs.

L’industrie du papier peint a adopté la technique de production de machines rotatives, même s’il a fallu plus de trois décennies pour résoudre complètement les problèmes liés au transfert de la technologie de l’impression sur coton à l’impression sur papier.

Dans les métiers du métal, où la production artisanale à petite échelle est encore dominante, la mécanisation de la production au moyen de matrices et d’emboutissage remplace l’habileté de l’artisan. La machine peut fabriquer des centaines de bijoux, de couverts, de boutons et de boucles avec le même design.

Stefane Girard
Stefane Girard
Spécialiste de la relation client et de la qualité de service, tout d’abord dans le tourisme puis dans d’autres secteurs en tant que consultant, j’ai également géré une société de vente en ligne d’articles de luxe. Tout au long de ma vie, j’ai étudié des sujets qui m’ont permis de développer une sensibilité pour l’esthétique et l’admiration du savoir-faire de ceux qui travaillent avec passion et talent à magnifier notre quotidien : les artisans d'art. Ce site me permet de partager avec vous mes centres d’intérêt et de rendre hommage à ces artisans de l’excellence.

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